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Carcinógenos são substâncias, químicas ou físicas, que causam causam câncer. O câncer é a divisão e o crescimento descontrolados das células, que podem se espalhar e invadir os tecidos circundantes, substituindo as células normais.

Os seres humanos podem ser expostos a agentes carcinogênicos através de alimentos, do ar e da água, porém também podem ser criados dentro do próprio corpo como produtos do metabolismo de alguma substância ou de certos estados fisiopatológicos, como inflamação ou estresse oxidativo. 

Os carcinógenos do ambiente provavelmente contribuem para uma grande porcentagem, possivelmente a maioria, de cânceres humanos quando relacionado ao estilo de vida, incluindo dieta e uso de tabaco.

Os tumores são tecidos que crescem mais rapidamente do que o tecido circundante e formam uma massa aumentada de células. Eles podem ser benignos ou malignos. Os benignos são frequentemente encapsulados e crescem lentamente, não sofrem metástase (que é a capacidade das células tumorais de atingirem a corrente sanguínea e afetar outros tecidos) e raramente exibem anaplasia, que é a perda de diferenciação celular e função. Já os malignos não são encapsulados e crescem rapidamente, sofrem metástase em muitos casos, apresentam anaplasia e são pouco diferenciados.

Mecanismo de Ação

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Alguns compostos afetam diretamente o DNA ou sua replicação causando mutações, esses são conhecidos como genotóxicos. Há também os não-genotóxicos, que não causam mutação, mas afetam os ciclos mitóticos e a apoptose.

 

Desenvolvimento e Crescimento Tumoral

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Ocorrem em 3 etapas:

1. Fase de Iniciação

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Os carcinógenos iniciadores incluem:

  • Nitrosaminas;

  • Sulfato dimetílico;

  • Cádmio;

  • Cromo;

  • Níquel;

  • Outros agentes endógenos;

 

2. Fase de Promoção

Nesta fase os tumores continuam crescendo, mesmo sem estímulo de uma interação carcinógeno-DNA. A promoção pode ser uma expressão aumentada do DNA alterado formado no estágio de iniciação, mas pode ocorrer sem o envolvimento do material genético. O carcinógeno que causou a fase de iniciação pode ou não ser a toxina que conduz a fase de promoção. Essa fase pode ser interrompida através da remoção do promotor carcinogênico, enquanto que a fase de iniciação não pode ser revertida.

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Os agentes da progressores incluem:

  • Sais de arsênico;

  • Amianto;

  • Benzeno;

Um carcinógeno completo é uma toxina capaz de desencadear todos os três estágios da progressão tumoral.

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International Agency for Research on Cancer (World Health Organization): Monographs on the Evaluation of Carcinogenic Risks to Humans

Collaborative on Health and the Environment: Toxicant and Disease Database

 Link para texto em inglês: Carcinogens